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La tradition chinoise rattache l'invention de son écriture au nom des trois " Grands Ancêtres ", empereurs mythiques qui auraient jeté les fondements de la civilisation chinoise.


Fuxi et les Huit Trigrammes
Chine, XVIIIe siècle.
Paris, BnF, Manuscrits orientaux
.

Le premier d’entre eux, Fuxi, à tête humaine sur un corps de serpent, aurait régné au néolithique antérieur et enseigné aux hommes — outre l’art de la chasse, de la pêche et de l’élevage — les « Huit Trigrammes », figurations symboliques représentant les aspects de l'univers en mouvement. Les signes graphiques disposés en cercle forment un octogone. Chacun est composé de trois traits superposés, pleins ou brisés en leur milieu :

  • les traits pleins symbolisent le principe masculin (yang),

  • les traits brisés le principe féminin (yin),

  • l’alternance de ces deux principes — le yin et le yang — régit l’univers.

Au successeur de Fuxi, Shennong, les Chinois attribuent l’invention d’un système de comptage à l’aide de nœuds sur des cordes.


Tsang-Kié, inventeur des caractères chinois
Pékin, 1685.
Paris, BnF, Manuscrits orientaux.

Le troisième, l’Empereur Jaune, Huangdi, considéré comme le fondateur de la Chine, est attaché à la légende de l’écriture car ce serait sous son règne (au milieu du IIIe millénaire, d’après la tradition) que Can Jie, son devin, aurait imaginé les caractères chinois, en observant les traces des pattes des oiseaux : doté de deux paires d’yeux, il pouvait scruter les phénomènes et les choses au-delà des apparences et percer les secrets du monde. On dit aussi qu’à l’annonce de son invention, les dieux tremblèrent de rage.

Ainsi l’écriture, dans la tradition chinoise, figure-t-elle symboliquement les mystères du cosmos.

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