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  Le Sûtra de la Grande Vertu de Sagesse, section 43-45 Moheboreboluomijing
Chine, fin du Ve siècle
Manuscrit, encre sur soie
26,5 x 830 cm
BnF, Manuscrits orientaux, Pelliot chinois 4504
 
Les sources littéraires mentionnent les « écrits sur soie », boshu, dès le IVe siècle avant notre ère, mais les plus anciens retrouvés jusqu’ici proviennent d’une sépulture datée de 168 avant J.-C. à l’évidence, la présentation du texte, copié de droite à gauche en longues colonnes sur des pièces de soie rectangulaires, s’inspirait alors des « livres de bambou », jianshu, qui eurent cours en Chine dès les temps les plus anciens, et dont les plus vieux spécimens retrouvés remontent à l’époque des Royaumes combattants (Ve-IIIe siècle avant notre ère). Les tiges de bambou, débarrassées de leur écorce, étaient découpées en tablettes de un à deux centimètres de large et hautes de quinze à soixante centimètres. Chacune portait une seule colonne de caractères, et les planchettes étaient assemblées à l’aide de ficelles de chanvre pour former un volume ce. Ces livres de bois, lourds et encombrants, et dont le texte se dispersait en cas de rupture des liens de chanvre, restèrent en usage jusqu’au IVe siècle de notre ère, époque où le papier fut adopté comme support courant de l’écriture. Le manuscrit exposé date de la période ultime des livres de soie - alors que l’utilisation du papier avait défini de nouveaux standards issus des dimensions mêmes de la feuille de papier. La soie était spécialement tissée en longues pièces de vingt-six à vingt-sept centimètres de large (la hauteur d’une feuille de papier). Elle était teinte, puis enduite d’une cire légère avant de recevoir le texte calligraphié de droite à gauche à l’intérieur de colonnes tracées. L’état ancien de la traduction chinoise (début du Ve siècle) de ce texte majeur du bouddhisme est ici donné dans une copie remarquable par la qualité de la calligraphie, de l’encre et de la soie. Avec le papier, la soie restera le support privilégié de la peinture et de la calligraphie.