Vieux linge du corps des hommes se substituant à la page de parchemin, c’est-à-dire aux peaux des anciennes bêtes sacrificielles écorchées
Pascal Quignard, "Liber", Petits traités, 1990


 
 

Papier
support universel


  Traité,
Papier, Chine, 1717
   
 


Rituel pour les moines, Papier, Chine, 519

Selon la tradition chinoise, le papier fut inventé en Chine par Cai Lun en 105, mais d’après les données archéologiques, il existait déjà deux siècles auparavant. Cai Lun en aurait amélioré la fabrication et développé la production. Au cours du IIIe siècle, l’usage s’en généralise dans toutes les provinces sous domination chinoise, où il remplace la soie, le bambou et les lattes de bois, utilisés depuis la haute Antiquité. Mais le secret de fabrication ne sortira de l’Empire qu’en 751, divulgué par des papetiers chinois prisonniers du gouverneur musulman de Samarkand.
 


Coran, Papier,
Java (?), XVIIIe s.

Le papier se répand alors d’Asie centrale au Moyen-Orient, puis atteint l’Occident, introduit par les Arabes : l’Espagne et la Sicile au XIIe siècle, l’Italie au XIIIe siècle. En 1348, les Français créent leur première fabrique, à Troyes.
 

Ouvrage de l'imprimerie royale, Papier, Paris, 1723
Grâce à ce support moins coûteux que le parchemin et plus commode, l’imprimerie se développe rapidement à la fin du XVe siècle, suscitant une augmentation considérable de la production et de la diffusion des textes. Peu à peu, le papier imprimé, acteur de la démocratisation du savoir, gagne la planète entière. Jusqu’au XIXe siècle, matières premières (chiffons de lin et de chanvre pour les papiers orientaux et occidentaux) et techniques de fabrication varient peu.
 

Les travailleurs de la mer, Victor Hugo, Papier, Guernesey 1864
Puis, pour des raisons économiques, la fabrication artisanale fait place à la production industrielle et le bois se substitue au chiffon, altérant inéluctablement la qualité du papier.

Pour remédier à la dégradation accélérée du papier, inhérente à la composition de la pâte de bois, une norme internationale fixant les critères d’un papier permanent a été publiée en 1994.