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l'aventure des écritures

Chine : une écriture en usage depuis 3500 ans

Quand le pinceau est animé par l'esprit, fleuves et montagnes livrent leur âme.
Shitao.

Divination et écriture

En Chine, les premiers textes connus sont des textes divinatoires gravés sur os ou plastrons de tortues. Parmi les écritures en usage aujourd'hui, l'écriture chinoise est sans doute la plus vieille.

Datés à partir du XIVe siècle avant notre ère, les plus anciens vestiges de l'écriture chinoise sont des inscriptions oraculaires * qui témoignent de la relation originelle entre la divination et l'écriture : le devin apposait des tisons incandescents sur la face interne d'un plastron de tortue, puis interprétait les craquelures produites par la chaleur sur la face externe ; il consignait ensuite le résultat de sa divination sur la carapace, à proximité des craquelures.
Il s'agit déjà d'un système pictographique * cohérent, bien que les graphies n'en soient pas encore stabilisées.


Prolifération des caractères et pérennité de l'écriture

D'autres inscriptions, fondues dans le bronze des vases rituels, permettent de suivre l'évolution de l'écriture du XIIe au IIIe siècle avant notre ère : on observe un grand nombre de variantes graphiques pour un même caractère et une écriture de plus en plus complexe.

Au IIIe siècle avant J.-C., l'empereur Qin Shihuang (221-210), englobant l'écriture dans sa volonté d'unification de la Chine, demande à son ministre LI Si de mettre un terme à la prolifération anarchique des caractères. LI Si établit une liste de 3 000 caractères dont il fixe la forme. Cependant, le nombre de caractères ne va cesser d'augmenter pour dépasser aujourd'hui 50 000 signes, dont 3000 d'usage courant.

Cette tendance à la prolifération, répondant à un enrichissement quasi permanent du lexique, est rendue possible par la nature même des caractères. Elle explique la grande pérennité de cette écriture.

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