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l'aventure des écritures

L'encre

L'encre du savant vaut mieux que le sang du martyr.
Hadith musulman

 

Les encres, véhicules de l'écriture

La fabrication des premières encres nous reste aujourd'hui mystérieuse.
 
En Égypte, l'encre a été utilisée dès le IVe millénaire avant notre ère, mais les premières recettes attestées datent de la période hellénistique. L'encre noire était obtenue par dissolution dans l'eau de noir de fumée ou d'autres carbones issus de tous produits de calcination, l'encre rouge était à base de terre, de cinabre ou de minium. Les encres anciennes se présentaient sous forme solide, diluée au moment de l'écriture.

Les encres médiévales

Les encres médiévales occidentales se répartissent schématiquement en deux classes.
 
Les encres au carbone sont constituées d'un pigment noir auquel on ajoute un liant de nature glucidique (gomme d'arbres, gomme arabique, miel), protéinique (blanc d'œuf, gélatine, colle de peau) ou lipidique (huiles). Les encres métallo-galliques sont préparées à partir d'extraits végétaux, comme la noix de galle. On ajoute à ces extraits obtenus par décoction ou par macération, puis filtrés, un sel métallique : sulfate de cuivre ou de fer. Ce sulfate réagit aux substances actives de l'extrait végétal et produit un précipité noir dont on augmente la viscosité en ajoutant un liant, généralement de la gomme arabique.
 
Les encres métallo-galliques sont souvent corrosives : il peut arriver, quand le mélange est trop acide, que l'encre attaque le support. Parallèlement à ces encres devaient exister au Moyen Âge des encres strictement végétales, jaunes ou brunes, et des encres strictement métalliques, jaunes et très corrosives.
 

Les encres chinoises

Le symbole chinois correspondant à mo, l'encre, semble être la fusion de deux racines : l'une signifiant "le noir", l'autre "la terre". Les encres noires les plus anciennes dont on a relevé les traces sur des poteries ou des tablettes de bois datant du IIe millénaire avant notre ère, étaient des substances à base de carbone. Tchao Hi Kou résume ainsi l'évolution des encres en Chine :
 
Dans les temps anciens, l'écriture était tracée par un stylet de bambou trempé dans la laque ; ensuite avec un liquide obtenu en frottant un morceau de pierre à encre, et ce n'est pas avant les dynasties Wei et Tsin (221-419 après J.-C.) que les boules d'encre ont été fabriquées en mélangeant le noir de fumée des laques et des bois de pins. Tsuen Hsuin Tsien, Written on Bamboo and Silk... University of Chicago Press, 1962.
 
C'est donc au IIIe siècle que l'encre de Chine telle que nous la connaissons aujourd'hui, sous forme solide, gâteaux plats et bâtonnets, aurait fait son apparition. La laque, dont l'usage remonte à la plus haute Antiquité, est constituée d'une résine de sumac qui noircit une fois extraite de l'arbre.
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